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为4200万天价律师费 律师与前客户对簿公堂

最新法律案例及资讯 » 2011年7月25日

法佑网 Staff Attorney and  Legal Reporter Hellen 报道

纽约房地产大亨Sylvan Lawrence 的遗孀Alice Lawrence(下简称Lawrence)在签约支付其代理律师40%胜诉费 ( contingency fee)时可能并没有想到,有一天她会因为这笔律师费用与她曾经非常信任并为她争取到近一亿五千万美元的律师对簿公堂。

Graubard Miller(下简称GM)是Lawrence的代理律师,代表 Lawrence参与了关于Lawrence亡夫、地产大亨Sylvan Lawrence名下房地产的诉讼,该诉讼历时22年。2004年,在以小时计费收取了1800万美元律师费后,Lawrence与GM就律师费用问题达成一致:将计费方式由按小时收费转变为收取40%的胜诉费。此后不足5月,这场旷日持久的官司便以一亿四千八百万美元的价格达成和解,而Lawrence与GM的纷争也由此拉开序幕。

Lawrence认为四千二百万美元律师费用的约定显失公平,拒绝支付,由此展开了与GM的诉讼。2008年12月,纽约上诉法院裁定,双方需补充更多事实以衡量该费用协议是否显失公平。纽约上诉法院退休法官Howard Levine在曼哈顿遗嘱认证法院对此案进行调解,2009年10月5日,双方在案件开庭第一天即对此案展开了公开辩论。他们的辩论集中在四个问题上:胜诉费问题由谁提出、Lawrence在签署胜诉费协议时是否能够有效理解协议内容、4200万美元胜诉费的约定是否显失公平、Lawrence所送礼物是否对GM律师费的收取有影响。

首先,对于胜诉费问题的提出,GM的代理律师称GM几乎没有提到胜诉费的问题,这一要求是Lawrence提出的,GM仅仅是表示了同意而已。而Lawrence的律师则指出,改变付费方式是GM的提议,参与诉讼的律师、GM的合伙人C. Daniel Chill首先提出了胜诉费。

其次,对于Lawrence在签署胜诉费协议时是否能够有效理解协议内容,Lawrence的律师主张:Lawrence在签署该协议时已经80高龄,易受不正当影响力影响,无法充分理解协议的含义。GM的律师对此提出反驳——Lawrence是个“精于世故”、“意志力强大”的女人,她甚至能在签署胜诉费协议后几天内察觉到之前的费用存在2美元的差错。

再次,对于4200万美元胜诉费约定是否显失公平,Lawrence的律师认为,Lawrence得到的服务与支付的金钱根本不成比例,GM律师事务所应当强制返还超出公平额度的费用和收到的礼物,而GM的律师则称,GM在Lawrence案中表现“经验丰富”、“才华横溢”,他们的加入改变了此案多年以来的困顿局面。

最后,双方对于Lawrence所送礼物是否对GM律师费的收取产生影响这一问题展开了激烈辩论。Lawrence的律师将火力集中到礼物以及赠与税问题上,据悉,1998年,Lawrence在一次有重大意义的庭审胜利后送了价值720万美元的礼物给GM的三位律师。尽管Levine将要求返还范围限定为接受礼物的三个律师,Lawrence的律师还是主张这些礼物会对GM是否能继续收取律师费用产生影响,他认为GM应当返还收取礼物之后的律师费用——纽约律师协会的道德条款禁止律师向客户收取礼物,这些律师承认接受礼物时未考虑道德条款,他们秘密接受了这些礼物,没有告知GM,GM的合伙人直到2005年出现费用争议时才得知此事,这一事件有违律师行为惯例。而三位接受Lawrence礼物的律师的代理人则表示,三位律师从未向Lawrence索要礼物,Lawrence赠送礼物完全出于自愿以及感激,从送出礼物到律师费争议出现前的7年间她从未对此表示不满,并且三位律师中的Chill曾经提及过将收到的礼物交给事务所。Lawrence对对方律师的这种说法不予认同

庭审将于2009年10月9日继续进行,然后休庭至11月再重新开始审理。

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               《4千万诉讼费遭“腰斩” 法官称其“不合情理”》

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